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Culebrillas oculares: Causas, síntomas, tratamientos

Primer plano de un hombre con culebrilla

Puede que piense en el herpes zóster como un doloroso sarpullido rojo en el cuerpo que causa un sufrimiento que dura semanas (normalmente de 3 a 5) antes de curarse, pero el herpes zóster también puede aparecer en el ojo y causar daños duraderos en la visión.

Durante las últimas seis décadas, los casos de herpes zóster han ido en aumento.

El número de casos de herpes zóster ocular (culebrilla en el ojo) en los Estados Unidos se ha triplicado entre 2004 y 2016, según la investigación del Kellogg Eye Center presentada en la reunión de la Association of Vision and Ophthalmology de 2019.

Los investigadores concluyeron que las personas mayores de 75 años tienen el mayor riesgo. Las personas blancas y las mujeres también presentan una mayor incidencia de herpes zóster ocular.

¿A qué se debe este aumento? Algunos factores son el debilitamiento del sistema inmunológico debido a enfermedades crónicas y estrés.

El Dr. Christopher Rapuano, jefe del Servicio de Córneas del Wills Eye Hospital, uno de los principales hospitales de especialidades oftálmicas de EE. UU., dice que pocas personas se vacunan contra el herpes zóster, que es la mejor manera de evitar la enfermedad y proteger sus ojos.

“El herpes zóster puede tener efectos dañinos en los ojos, y algunos de estos pueden ocurrir incluso con un buen tratamiento”, dice el doctor.

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¿Qué causa el herpes zóster?

Antes de examinar más de cerca el herpes zóster ocular, hablemos primero de qué lo causa: el virus de la varicela.

Como adulto, es posible que tenga un recuerdo borroso de pasar una semana en la cama, con picor por todo el cuerpo, untado de loción de calamina rosa, mientras veía la televisión y comía helados todo el día.

Es posible que las ampollas hayan desaparecido hace mucho tiempo, pero el virus de la varicela sigue latente en su cuerpo.

Según el NHS, aproximadamente una de cada cuatro personas en el Reino Unido contraerá el herpes zóster cuando el virus de la varicela-zóster que les provocó la varicela infantil se reactive en el cuerpo.

El herpes zóster generalmente comienza como una zona de sensibilidad u hormigueo en la piel y luego se convierte en una erupción dolorosa.

“La gente te dirá: 'ha sido el peor dolor que he sentido nunca'”, dice Rapuano.

¿Puede tener herpes zóster en el ojo?

El herpes zóster suele aparecer con más frecuencia en el pecho, la espalda o las piernas, pero también puede aparecer en la cara y en los ojos, dice Rapuano. Alrededor del 15 % de los casos involucran herpes zóster en el área de los ojos, dice.

Sin embargo, existe una diferencia entre tener herpes zóster alrededor del ojo y tenerlo en el ojo, a lo que los ópticos se refieren como un “ojo comprometido”, dice Rapuano. Un paciente puede tener herpes zóster alrededor del área de los ojos sin que el ojo se vea comprometido, dice.

Aproximadamente la mitad de las personas que tienen herpes zóster en la frente o la nariz también presentarán un ojo comprometido.

El herpes zóster ocular suele aparecer en un ojo, el del mismo lado de la cara en el que apareció la erupción. Por lo general, ocurre después de que se haya curado la erupción del herpes zóster en el cuerpo, dice Rapuano.

Un paciente que haya tenido herpes zóster en la cara puede sentir que se está curando bien, pero después notar algún síntoma como enrojecimiento del ojo. Cuando esto sucede, los pacientes “necesitan ver a un óptico de inmediato,” dice Rapuano.

Síntomas del herpes zóster ocular

Los síntomas del herpes zóster alrededor del ojo pueden ser diferentes de los síntomas de los casos con el ojo comprometido. Los síntomas del herpes zóster alrededor del área de los ojos pueden incluir:

Síntomas del herpes zóster que pueden indicar un ojo comprometido:

Los pacientes que tienen herpes zóster en la cara deben recibir tratamiento antiviral y también consultar a un óptico de inmediato para que este controle la aparición del herpes en el ojo.

Debido a que el ojo puede verse involucrado más adelante, a medida que avanza la enfermedad, es importante que un óptico le haga un seguimiento incluso si su ojo parece estar bien al principio.

Tratamientos del herpes zóster ocular

El tratamiento del herpes zóster alrededor del ojo es el mismo que el tratamiento para cualquier otra área del cuerpo. Se han aprobado tres fármacos antivíricos (aciclovir, valaciclovir y famciclovir) para el tratamiento del herpes zóster.

Estos fármacos pueden:

  • Acortar la duración de un brote de herpes zóster.

  • Reducir el dolor del herpes zóster.

  • Reducir las posibilidades de neuralgia postherpética, una complicación que puede causar dolor y sensibilidad continuos después de que desaparezca la erupción. 

Además de estos beneficios generales, el tratamiento oportuno con medicamentos antivirales puede reducir a la mitad la incidencia de trastornos oculares causados por el herpes zóster ocular.

Sin medicamentos antivirales, el 50 % de los pacientes con herpes zóster ocular desarrollarán trastornos oculares en comparación con solo el 25 % de los pacientes que toman la medicación.

Es fundamental empezar a tomar medicamentos antivirales dentro de las 72 horas posteriores al brote de la erupción cutánea. “El tratamiento debe iniciarse lo antes posible después de que comience la erupción”, dice Rapuano.

Tratamientos del herpes zóster ocular

Existe una variedad de tratamientos diferentes para el herpes zóster ocular. Si su óptico diagnostica un ojo comprometido, es posible que también necesite gotas oftálmicas tópicas. Hay dos tipos principales de gotas oftálmicas tópicas para el herpes zóster:

  • Gotas oftálmicas con corticosteroides: Las gotas con esteroides pueden reducir la inflamación ocular causada por el herpes zóster, dice Rapuano. Esto reduce las posibilidades de complicaciones por el herpes zóster ocular.

  • Gotas oftálmicas que dilatan las pupilas: Su óptico también puede recetarle gotas oftálmicas para mantener las pupilas abiertas y aliviar el dolor debido a una inflamación ocular interna causada por el herpes zóster.

Recuperación del herpes zóster ocular

El tiempo de recuperación varía según el paciente y el caso específico, dice Rapuano. “Si la inflamación es leve y el tratamiento es bastante agresivo, los síntomas pueden empezar a mejorar en unos días,” dice.

En algún momento, el óptico puede intentar retirar lentamente la aplicación de esteroides. Sin embargo, la recurrencia de la inflamación puede indicar la necesidad de seguir usando gotas con esteroides.

“Muchos pacientes necesitarán tomar esteroides en dosis bajas durante años, o incluso para siempre”, dice Rapuano.

¿El herpes zóster ocular puede causar ceguera?

Incluso con el tratamiento adecuado, algunos pacientes con herpes zóster ocular desarrollan trastornos oculares como cicatrices en la córnea, glaucoma y enfermedad de la retina.

Por ejemplo, el herpes zóster ocular puede causar:

  • Una queratitis dendrítica que puede dejar una cicatriz

  • Uveítis (una inflamación interna del ojo)

  • Glaucoma (debido a una uveítis no controlada)

  • Ceguera (en casos extremos)

En los casos más graves de herpes zóster ocular, un paciente puede necesitar un trasplante de córnea.

Ahora que conoce los peligros del herpes zóster ocular, puede que se pregunte si este es contagioso como la varicela. El herpes zóster ocular no es contagioso.

Sin embargo, una persona que tenga herpes zóster en cualquier parte del cuerpo (sarpullido) puede transmitir el virus de la varicela a alguien que no haya tenido varicela o que no haya sido vacunada contra esta.

Prevención del herpes zóster ocular

Contra el herpes zóster, y especialmente el herpes zóster ocular, la prevención es la mejor medicina.

Afortunadamente, existen dos vacunas contra el herpes zóster ocular:

  • Shingrix, una vacuna bastante nueva recomendada para adultos de 50 años o más. Shingrix consta de dos dosis administradas con dos a seis meses de diferencia, y tiene una eficacia mayor al 90 % en la protección contra el herpes zóster y la neuralgia postherpética. La protección se mantiene fuerte durante al menos cuatro años después de recibir la vacuna.

  • Zostavax, una vacuna viva más antigua para el herpes zóster que, si bien es menos efectiva, se puede administrar en adultos sanos de 60 años en adelante si existe una razón por la que no se les pueda administrar Shingrix. Por ejemplo, alguien alérgico a un componente de Shingrix puede recibir Zostavax.

La disponibilidad de una vacuna más nueva y eficaz debería prevenir aún más brotes de herpes zóster. “Recomendamos la vacuna a todos nuestros pacientes”, dice el Dr. Rapuano.

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