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Cómo elegir un profesional de la salud ocular

Elegir un proveedor de atención médica ocular constituye una importante decisión en cuanto a la salud. Después de todo, usted depositará su confianza en el profesional de la visión para proteger su preciado sentido de la vista y ayudarlo a conservar toda una vida de buena visión.


El primer paso en su decisión es comprender que existen dos tipos de profesionales de la visión: los optómetras y los oftalmólogos. Y hay una tercera "O" entre los proveedores de atención médica visual: el óptico.

¿Qué es un optómetra?

Un optómetra es un profesional de la visión que ha recibido el título de Doctor en Optometría (OD, por sus siglas en inglés). Los optómetras revisan los ojos para controlar problemas de visión y de salud, y corrigen los errores refractivos al prescribir gafas y lentes de contacto. Algunos optómetras también proporcionan atención en cuanto a baja visión y terapia de la visión.

Los optómetras de Estados Unidos también están habilitados para recetar medicamentos para el tratamiento de determinadas enfermedades y problemas oculares. El alcance de la atención médica que pueden proporcionar los optómetras está determinado por la legislación del estado. (Para obtener detalles sobre el alcance de la práctica profesional de los optómetras donde usted vive, visite el sitio web de la comisión de optometría de su estado)

Mujer bajo examen por parte de un profesional de la salud ocular
Tanto los optómetras como los oftalmólogos realizan exámenes oculares y recetan gafas y lentes de contacto.

Los optómetras pueden también participar en la atención previa y posterior a la cirugía, si esta fue realizada por un oftalmólogo. Con algunas excepciones, los optómetras de Estados Unidos no están calificados ni habilitados para realizar una cirugía.

En general, un optómetra debe completar un programa de licenciatura universitaria en ciencias, de cuatro años de extensión, más cuatro años de capacitación profesional de posgrado en la facultad de optometría. Por lo tanto, los requisitos de educación de un optómetra son similares a los de un dentista.

Al igual que los oftalmólogos, los optómetras deben llevar a cabo una capacitación continua obligatoria y de forma permanente para conservar su licencia y mantenerse al día con las más actuales normas sobre atención médica de la visión.

¿Qué es un oftalmólogo?

Un oftalmólogo es un médico en medicina (MD, por sus siglas en inglés) o un médico en medicina osteopática (DO, por sus siglas en inglés) que se especializa en la atención médica de los ojos y la visión. Los oftalmólogos están capacitados para realizar exámenes oculares, diagnosticar y tratar enfermedades, recetar medicamentos y llevar a cabo cirugías oculares. También pueden extender recetas para gafas y lentes de contacto.

En general, los oftalmólogos completan cuatro años para un título universitario, cuatro años de facultad de medicina, un año de internado y un mínimo de tres años de residencia hospitalaria en oftalmología.

Así que (para extender la analogía con la odontología), mientras que la educación de un optómetra es similar a la de un dentista general, la educación y capacitación de un oftalmólogo son más similares a las de un cirujano oral.

¿Qué es un óptico?

Un óptico no es un médico de la vista, pero su importancia radica en que es parte importante de su equipo de cuidado de la visión. Los ópticos se valen de recetas emitidas por un optómetra o un oftalmólogo para adaptar y vender gafas y otros productos relacionados.

En algunos estados, los ópticos deben completar un programa de capacitación en el campo de la óptica y debe recibir una licencia. Otros estados no exigen que los ópticos reciban capacitación formal o licenciatura. Algunos estados permiten que los ópticos adapten lentes de contacto, habitualmente después de culminar un programa de certificación.

A cuál profesional debería asistir: ¿Un optómetra o un oftalmólogo?

Si sus ojos son saludables y no necesitan de tratamientos médicos o quirúrgicos especializados, el tipo de médico que elija para un examen ocular de rutina es cuestión de preferencia personal.

Tanto los optómetras como los oftalmólogos realizan exámenes oculares de rutina y los dos tipos de profesionales de la salud ocular están capacitados para detectar, diagnosticar y manejar enfermedades oculares que requieren tratamientos médicos y de otra naturaleza.

Si usted ya presenta un problema médico ocular, tal como glaucoma, degeneración macular o cataratas, es importante ser atendido por un profesional de la vista que esté altamente capacitado y con habilidades para dar seguimiento y tratar su afección. En muchas ocasiones, esto puede significar que lo más recomendable sea la atención ocular médica o quirúrgica prestada por un oftalmólogo calificado. En tales casos, su optómetra (u oftalmólogo en general) puede referirlo a un colega que esté especializado en el tratamiento de su trastorno.

Muchos optómetras ofrecen tratamiento médico para problemas oculares comunes (como por ejemplo sequedad ocular e infecciones oculares) y determinadas enfermedades oculares crónicas (como el glaucoma). Otros trastornos oculares específicos requieren de un tratamiento por parte de un oftalmólogo, en particular si se necesita recurrir a una cirugía u otra atención especializada.

Persona que se somete a una cirugía ocular
Los oftalmólogos son médicos de atención médica ocular con licencia para realizar cirugías oculares.

En muchos casos, un equipo conformado por un optómetra y un oftalmólogo, puede brindarle la atención necesaria para un problema ocular específico. Este arreglo se llama gestión conjunta.

En la gestión conjunta, su médico primario para la atención ocular (habitualmente, un optómetra) lo refiere a un especialista (en general, un oftalmólogo) para obtener un diagnóstico definitivo y un plan para el tratamiento. El oftalmólogo puede optar por gestionar el problema desde el punto de vista médico, realizar una cirugía ocular, o ambos. Después de controlada la afección o tratada quirúrgicamente, el especialista lo refiere a su médico de atención médica primaria, quien continúa controlando el trastorno o realizando cuidados post operatorios en función de las recomendaciones del especialista.

La gestión conjunta es una solución particularmente buena si usted está muy conforme con la calidad de la atención médica ocular que está recibiendo de su médico de atención médica ocular primaria, pero desea que un especialista experimentado lo atienda por cualquier trastorno médico ocular específico.

Seguro para la visión y su elección del profesional de la salud ocular

Si usted tiene seguro para la visión o una póliza de seguro de salud que cubre la atención médica ocular, un factor al decidirse por un profesional de la visión es determinar si es proveedor o proveedora autorizado(a) bajo su plan de seguro, y cuál será el gasto de su bolsillo para cubrir el examen.

En general, puede obtener esta información si llama al consultorio del médico y proporciona la información de su seguro. Muchas compañías de seguros también publican en sus sitios web un directorio de profesionales de la visión que aceptan planes relativos a la visión.

La mayoría de los optómetras y oftalmólogos que brindan atención médica ocular general para toda la familia aceptan a Medicare en casos de pacientes mayores. Pero sepa que, si bien Medicare cubre sus consultas con un profesional de la visión para recibir una atención ocular médicamente necesaria, no cubre los exámenes oculares de rutina.

Si tiene cobertura de Medicare y se hace un examen ocular de rutina tan solo para controlarse y actualizar la receta de sus gafas, el pago del examen será de su responsabilidad a menos que tenga una póliza de seguros privada para la visión que cubra estos exámenes. Pero si cumple los requisitos para Medicare y sufre de un problema ocular preexistente tal como cataratas o degeneración macular, parte de su examen ocular completo podría estar cubierto. Solicite más detalles a su profesional de la salud ocular.

Asimismo, cuando llame al consultorio de un profesional de la visión, infórmese sobre cómo manejan las reclamaciones de seguros. ¿Tendrá que pagar el examen y luego presentar la reclamación a su compañía de seguros usted mismo, o el consultorio facturará el examen a su compañía de seguros, por lo que no se exige ningún pago de su parte?

Si no tiene una póliza de seguros que cubra la atención médica ocular, averigüe los honorarios del profesional de la visión para realizar un examen de rutina y cualquier prueba que pueda necesitar. Si bien usted no debe elegir un profesional exclusivamente en función del costo, es un factor a considerar.

Otros factores al elegir un profesional de la salud ocular

Al consultar sobre los servicios que ofrece un profesional de la visión, pregunte qué sucedería si se detecta un problema que requiera de un tratamiento fuera del alcance de su atención. ¿A qué especialistas médicos y quirúrgicos refieren a los pacientes, y dónde se ubica el consultorio?

Finalmente, un factor fundamental que usted debe considerar al elegir un profesional de la salud ocular es la recomendación de ese médico por parte de amigos, familiares o colegas del trabajo. Las recomendaciones "boca a boca" son la mejor manera de encontrar un médico de atención médica ocular amigable, competente y comprometido, y evitar sorpresas desagradables cuando usted vaya a examinarse los ojos.

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Dr. Gary HeitingAcerca del autor: Gary Heiting, OD, es un experimentado editor de AllAboutVision.com. El Doctor Heiting cuenta con más de 25 años de experiencia como proveedor en el cuidado de los ojos, educador de la salud y asesor de la industria de anteojos y lentes. Sus intereses incluyen los lentes de contacto, la nutrición y el cuidado preventivo de la visión.

Página actualizada en marzo de 2018