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Síntomas del síndrome de ojo seco y sus causas

ojo seco de cerca
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El síndrome del ojo seco es causado por una falta crónica de suficiente lubricación y humectación sobre la superficie del ojo. Las consecuencias del ojo seco abarcan desde una irritación ocular leve pero constante a una inflamación significativa, e incluso la aparición de cicatrices en la superficie frontal del ojo.

Además de llamarse síndrome del ojo seco, enfermedad del ojo seco, o simplemente "ojo seco", existen más términos para describir ojo seco, como:

  • Queratitis sicca. Generalmente usada para describir la sequedad e inflamación de la córnea.
  • Queratoconjuntivitis sicca. Usada para describir el ojo seco, que afecta tanto la córnea como la conjuntiva.
  • Síndrome de disfunción lagrimal. Usada para enfatizar que una calidad inadecuada de las lágrimas puede ser igual de importante que una cantidad inadecuada.

Prevalencia del ojo seco

El ojo seco es muy común, y el síndrome de ojo seco es una razón principal para la consulta con los profesionales de la visión. Una encuesta reciente por Internet reveló que casi la mitad (el 48 %) de los estadounidenses de 18 años en adelante experimentaba regularmente síntomas de ojo seco.

Además, los resultados de una encuesta de Gallup de 2012 demuestran que más de 26 millones de estadounidenses sufren de ojo seco, y se estima que esta cifra aumentará a más de 29 millones dentro de 10 años.

Otras fuentes estiman que cerca de 5 millones de estadounidenses de 50 años en adelante tienen el síndrome de ojo seco como afección clínica significativa, y el ojo seco afecta a casi el doble de las mujeres que hombres.

Síntomas del ojo seco

Los síntomas del ojo seco y el síndrome del ojo seco abarcan:

Otro síntoma común es algo llamado "sensación de cuerpo extraño": la sensación de tener arenilla o algún otro objeto o material "dentro" del ojo.

Y aunque parezca raro, los ojos llorosos también pueden ser un síntoma del síndrome del ojo seco. Esto se debe a que la sequedad de la superficie del ojo algunas veces sobrestimula la producción del componente acuoso de las lágrimas como mecanismo de protección. Pero este "reflejo lagrimal" no permanece en el ojo lo suficiente como para corregir el trastorno subyacente del ojo seco.

Además de estos síntomas, el ojo seco puede causar inflamación y daño (algunas veces permanente) en la superficie del ojo.

El síndrome del ojo seco puede también afectar los resultados de la cirugía LASIK y la cirugía de cataratas.

¿Cuál es la causa del síndrome del ojo seco?

A fin de mantener los ojos saludables, con buena visión y sin incomodidad, es esencial que tengan una capa lagrimal adecuada y uniforme. Las lágrimas lavan la superficie del ojo para mantenerlo húmedo y eliminar el polvo, residuos, y microorganismos que podrían dañar la córnea y generar una infección ocular.

Una película lagrimal normal está conformada por tres importantes componentes:

  1. Un componente oleoso (lípido)
  2. Un componente de agua (acuoso)
  3. Un componente mucoso (mucina)

Cada componente de la película lagrimal cumple un propósito fundamental. Por ejemplo, los lípidos de las lágrimas ayudan a evitar que la película lagrimal se evapore demasiado rápido y a aumentar la lubricación, mientras que la mucina ayuda a fijar y propagar las lágrimas a través de la superficie del ojo.

Cada componente lagrimal es producido por diferentes glándulas del ojo o próximas al mismo:

  1. El componente oleoso es producido por las glándulas meibomianas de los párpados.
  2. El componente acuoso es producido por las glándulas lagrimales que se encuentran detrás del lado externo de los párpados superiores.
  3. El componente de mucina es producido por las células caliciformes de la conjuntiva que cubre lo blanco del ojo (esclera).

Cualquier problema con una de estas fuentes de los componentes de la película lagrimal puede tener como consecuencia una inestabilidad lagrimal y ojos secos, y existen diferentes categorías de ojo seco, según el componente que sea afectado.

Por ejemplo, si las glándulas meibomianas no producen o no segregan suficiente óleo (meibum), es posible que la película lagrimal se evapore demasiado rápido, trastorno que se denomina "ojo seco evaporativo". El trastorno subyacente —llamado disfunción de la glándula meibomiana— actualmente es reconocido como factor significativo en muchos casos de síndrome de ojo seco.

En otros casos, la causa fundamental del ojo seco es una falla de las glándulas lagrimales en la producción de fluido acuoso suficiente como para mantener los ojos adecuadamente humectados. Esta afección también se denomina "deficiencia acuosa del ojo seco":

El tipo específico de ojo seco habitualmente determinará el tipo de tratamiento que le recomiende el profesional de la visión, para lograr un alivio de los síntomas del ojo seco.

Factores asociados con el síndrome de ojo seco

Una cantidad de factores pueden aumentar el riesgo de ojos secos. Estos incluyen:

Uso de computadora

Cuando usamos una computadora o un celular inteligente, así como otros dispositivos digitales portátiles, tendemos a parpadear menos profundamente y menos frecuentemente, lo que lleva a una mayor evaporación lagrimal y también a un mayor riesgo de tener síntomas de ojo seco.

Uso de lentes de contacto

Si bien puede resultar difícil determinar la medida exacta en que los lentes de contacto contribuyen a los problemas de ojo seco, la incomodidad de esta afección es una razón primordial por la que las personas dejan de usarlos.

Envejecimiento

El síndrome de ojo seco puede aparecer a cualquier edad, pero se torna cada vez más común a medida que pasa el tiempo, en especial después de los 50 años.

Menopausia

Las mujeres postmenopáusicas enfrentan mayor riesgo de ojo seco que los hombres de igual edad.

Ambientes interiores

El aire acondicionado, los ventiladores de techo y los sistemas de calefacción de inyección de aire pueden disminuir la humedad ambiental interior y/o acelerar la evaporación lagrimal, lo que genera síntomas de ojo seco.

Ambientes exteriores

Los climas áridos y las condiciones ventosas o de bajos niveles de humedad aumentan los riesgos de ojo seco.

Vuelos frecuentes

El aire de las cabinas de los aviones es sumamente seco y puede originar problemas de ojo seco, en especial en quienes vuelan con frecuencia.

Fumar

Además de ojos secos, el fumar se relaciona con problemas oculares graves como, por ejemplo degeneración macular, cataratas y uveítis. (Por detalles, consulte nuestro artículo acerca de por qué fumar es malo para sus ojos.)

Condiciones de salud

Determinadas enfermedades sistémicas, tales como diabetes, trastornos relacionados con la tiroides, lupus, artritis reumatoide y Síndrome de Sjogren, contribuyen a la aparición de problemas de ojo seco.

Medicamentos

Muchos medicamentos de receta y de venta libre, que incluyen antihistamínicos, antidepresivos, determinados fármacos para la presión arterial y píldoras para el control de la natalidad, aumentan el riesgo de síntomas de ojo seco.

Problemas de párpados

El cierre incompleto de los párpados al dormir o parpadear, un trastorno llamado lagoftalmos, puede ser causado por envejecimiento o aparecer después de una blefaroplastia plástica, así como por otras causas, puede ocasionar ojo seco grave que, si no se trata, podría llevar a una úlcera corneal.

Asimismo, LASIK y otras cirugías refractivas corneales algunas veces pueden causar ojo seco. En la mayoría de los casos, sin embargo, la incomodidad por ojo seco después de la cirugía LASIK es temporaria y se resuelve en el correr de algunas semanas posteriormente al procedimiento.

Si usted sufre de ojo seco antes de la cirugía LASIK, es posible que el profesional de la visión recomiende un régimen de tratamiento para esta afección antes del procedimiento, para asegurar los mejores resultados con la cirugía LASIK.

Pruebas para el ojo seco

La única forma de saber con certeza si usted tiene el síndrome del ojo seco crónico es que su profesional de la visión realice uno o más pruebas de ojo seco durante el examen ocular.

Los síntomas por sí mismos son malos predictores de la presencia y gravedad de la enfermedad del ojo seco. Los síntomas pueden variar en forma significativa de una persona a otra, e incluso pueden ser afectados según el tipo de personalidad. Algunas personas con una afección tan solo leve o mínima de ojo seco pueden sentir pesadez en sus ojos, mientras que otras tal vez sufran de problemas importantes de ojos secos y no tomen suficientemente en cuenta los síntomas graves como para consultar a un profesional de la visión (o es posible que ni siquiera experimenten ningún síntoma de ojo seco).

Únicamente un cuidadoso examen de sus ojos realizado por un optómetra o un oftalmólogo puede revelar la presencia y gravedad del síndrome de ojo seco y ayudar al profesional de la vista a determinar el mejor tipo de tratamiento del ojo seco a fin de mantener la salud, la comodidad y la buena visión de sus ojos.

Tratamiento y prevención del ojo seco

Afortunadamente, existen opciones eficaces de tratamiento si usted sufre de ojo seco en forma crónica. En muchos casos, el uso regular de lágrimas artificiales y algunas pequeñas modificaciones de la conducta (tomar descansos frecuentes cuando trabaja en la computadora, por ejemplo) pueden reducir en forma significativa los síntomas de ojos secos.

En otros casos, el profesional de la visión puede recomendarle medicamentos oftálmicos de venta restringida y procedimientos que se realizan en el consultorio para ayudar a que su cuerpo genere y segregue más lágrimas, así como para disminuir la irritación y la inflamación del ojo.

Si desea conocer más en profundidad acerca de la prevención y los tratamientos para el ojo seco, consulte nuestra página Tratamiento para el ojo seco.

Página actualizada en septiembre de 2017

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